quinta-feira, 25 de junho de 2015

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Pesquisadores descobrem um reator nuclear de 2 bilhões de anos na África


Dois bilhões de anos atrás partes de um depósito de urânio Africano sofreu espontaneamente a fissão nuclear



Em 1972, um trabalhador em uma fábrica de processamento de combustível nuclear notou algo suspeito em uma análise de rotina de urânio obtido a partir de uma fonte mineral da África. O material sob estudo continha três isotopos- três formas com diferentes massas atómicas: urânio 238, a variedade mais abundante; de urânio 234, o mais raro; e urânio 235, o isótopo que pode sustentar uma reação nuclear em cadeia. Durante semanas, os especialistas na Comissão Francesa de Energia Atômica (CEA) mantiveram-se perplexos.

Em outros lugares da crosta terrestre, na Lua e mesmo em meteoritos, podemos encontrar urânio 235 átomos que representa apenas 0,720 por cento do total. Mas nas amostras que foram analisadas, que vinham do depósito de Oklo no Gabão, uma antiga colônia francesa na África Ocidental, o urânio 235 constituíam apenas 0,717 por cento. Essa pequena diferença foi suficiente para alertar cientistas franceses que havia algo muito estranho acontecendo com os minerais. Estes pequenos detalhes levaram a novas investigações que mostraram que pelo menos uma parte da mina foi bem abaixo da quantidade normal de urânio 235: alguns 200 kg parecia ter sido extraída no passado distante, hoje, esse montante é suficiente para fazer metade de um dúzia de bombas nucleares. Logo, pesquisadores e cientistas de todo o mundo reuniram-se no Gabão para explorar o que estava acontecendo com o urânio de Oklo.

O que eles viram em Oklo surpreendeu a todos ali reunidos, o local onde o urânio teria originado é realmente um reator nuclear subterrâneo avançado que vai muito além das capacidades do nosso conhecimento científico atual. Os investigadores acreditam que este reactor nuclear antigo é de cerca de 1,8 bilhões de anos e manteve-se ativo por pelo menos 500 mil anos no passado distante. Cientistas realizaram várias outras investigações na mina de urânio e os resultados foram divulgados em uma conferência da Agência Internacional de Energia Atômica. De acordo com agências de notícias da África, os investigadores haviam encontrado vestígios de produtos de fissão e resíduos de combustível em vários locais dentro da mina.
Incrivelmente, em comparação com este enorme reator nuclear, nossos reatores nucleares modernos não são realmente comparáveis ​​tanto em design e funcionalidade. De acordo com estudos, este reator nuclear antigo era de vários quilómetros de comprimento. Curiosamente, para um grande reator nuclear como este, o impacto térmico em relação ao ambiente foi limitado a apenas 40 metros nos lados. O que os pesquisadores descobriram foi ainda mais surpreendente, são os resíduos radioativos que ainda não se moveram fora dos limites do local, eles ainda são mantidos no lugar graças à geologia da área.

O que é surpreendente é que uma reacção nuclear tinha ocorrido de um modo que o plutónio, o subproduto, foi criado e a própria reação nuclear foi moderada automaticamente. Isso é algo considerado como um "santo graal" para a ciência atômica. A capacidade para moderar a reacção significa que uma vez que a reacção foi iniciada, foi possível para aproveitar a potência de saída de um modo controlado, com a capacidade de prevenir explosões catastróficas ou a libertação da energia de uma única vez.

Os pesquisadores batizaram o Reactor Nuclear em Oklo um "reator nuclear natural", mas a verdade sobre isso vai muito além de nossa compreensão normal. Alguns dos pesquisadores que participaram do teste do reator nuclear concluiram que os minerais tinham sido enriquecido no passado distante, cerca de 1,8 bilhões de anos atrás para produzir espontaneamente uma reação em cadeia. Eles também concluíram que a água tinha sido usado para moderar a reação da mesma maneira que os reatores nucleares modernos usam eixos de grafite-cadium que impedem o reator de entrar em estado crítico e explodir. Tudo isso, "na natureza".

No entanto, o Dr. Glenn T. Seaborg, vencendor do Prêmio Nobel  de Comissão de Energia Atômica  por seu trabalho na síntese de elementos pesados, ressaltou que para o urânio  "queimar" em uma reação, as condições devem ser exatamente certas. Por exemplo, a água envolvida na reação nuclear deve ser extremamente pura. Mesmo algumas pequenas partes por milhão de contaminantes irá "envenenar" a reação, levando-o a um impasse. 
Vários especialistas falaram sobre o incrível Reactor Nuclear em Oklo sendo assim uma das descobertas mais misteriosas da humanidade. Em tempos remotos uma civilização mais avançada que a nossa habitou nosso planeta? Para onde foram? Podemos encontrar vestígios dela na atualidade? 

Fontes : http://www.scientificamerican.com/article/ancient-nuclear-reactor/

http://large.stanford.edu/courses/2013/ph241/masters2/ 

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