sexta-feira, 2 de outubro de 2015

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Assustador: Cientistas conseguem criar células replicantes artificiais

Os cientistas têm uma boa teoria sobre como a vida na Terra começou: Meteoritos que bombardearam o nosso planeta no passado trouxeram simples compostos à base de carbono chamados aminoácidos. 

Eventualmente, lentamente, esses produtos químicos combinados foram capazes de fazer as células, que foram então capazes de se replicar e se tornam as formas cada vez mais complexas da vida da qual temos hoje.


Mas os pesquisadores não entendem muito bem os mecanismos através dos quais as primeiras formas de vida evoluíram; que estas células eram capazes de se replicar, quando ainda não estavam vivas. Agora, uma equipe de biólogos japoneses criaram células artificiais semelhantes as primeiras que podem ter existido na Terra. 

Para entender melhor como elas poderiam ter começado a se dividir e evoluir, de acordo com um estudo publicado hoje na Nature Communications. Os investigadores fizeram uma "protocélula" sintética feita de DNA e proteínas embaladas dentro de lípidos, que são compostos gordos destinados a imitar a membrana celular. Estas esferas não estão vivas, mas o DNA nelas contém instruções para replicar sob as condições certas. Ao alterar o pH do ambiente das esferas, os pesquisadores foram capazes de fazer com que as células se dividam. Mas a parte mais difícil foi reabastecer suprimentos das esferas para que pudessem iniciar o processo de divisão de novo, como células de verdade fazem. Para contornar esse problema, os pesquisadores projetaram as células sintéticas recém-divididas para combinar com outras estruturas semelhantes a células nas proximidades. 

Além do mais, os pesquisadores agora entendem o processo cíclico em que as suas células sintéticas funcionam (e, portanto, as protocélulas) poderiam ter dividido: ingestão (as células se combinam para repor as fontes), a replicação (o DNA é copiado) e maturidade (o células se preparam para dividir) e na divisão (novas células divididem-se da mãe). Os pesquisadores acreditam que seu modelo pode simular como os precursores para a vida iniciaram e propagaram-se. 

 No entanto, o estudo deixou algumas perguntas importantes sem resposta. Os pesquisadores ainda não têm certeza sobre como os genes "protocélulas influenciam as suas características físicas, ou fenótipo, como as mutações da evolução poderiam ter acontecido nelas, e quão rápido elas poderiam ter sido capaz de replicar. Eles esperam criar modelos de protocélulas mais sofisticadas no futuro para continuar a investigar a forma como os genes poderiam ter trabalhado nesses períodos precursores à vida (via popsci.com). 

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