segunda-feira, 17 de setembro de 2018

Parasitas nojentos: Este fungo transforma formigas mortas em zumbis!

Uma formiga se agarra a uma planta como se sua vida dependesse disso - e já está morta. Ela perdeu o corpo para outro organismo: um cogumelo zumbi.



O que soa como uma história de um filme de terror ou ficção científica é a realidade. O nome científico do parasita é Ophiocordyceps unilateralis.

Infecta insetos, por exemplo formigas, ligando-se ao exoesqueleto. Então continua a crescer dentro deles. Ao infiltrar um fio na cabeça, os comandos são quase injetados e o animal é controlado por um terceiro. Quando o fungo atinge um estágio de desenvolvimento suficientemente avançado, ele assume o animal inteiro, por assim dizer - ou o que resta dele.

Esse processo leva uma semana, depois o fungo força sua vítima a abandonar a segurança da estrutura e a subir em uma planta a uma altura de 25 centímetros - a zona perfeita para o crescimento do fungo. Quando o ponto é alcançado, o organismo rompe o animal infestado e distribui seus esporos - e as próximas vítimas são infectadas.

Parasitismo Ophiocordyceps Unilateralis

David Hughes, pesquisador de insetos da Pennsylvania State University, estuda a abordagem do parasita há vários anos. Como "The Atlantic" relata, ele e seus alunos cortaram insetos infectados em lápis finos de 50 nanômetros. Para comparação: o cabelo humano é mil vezes mais espesso.

Cada peça foi cuidadosamente examinada, digitalizada e depois remontada como um modelo 3D da formiga completa. Com a ajuda da inteligência artificial do software, foi possível distinguir que parte do animal ainda era uma formiga e qual cogumelo.

Como o boneco de um marionetista

O que os pesquisadores descobriram: quando o fungo penetra no hospedeiro, ele consiste em células individuais que nadam no sangue. É aqui que o parasita se multiplica. As células individuais se combinam para formar pequenos tubos que se comunicam entre si. Até agora, isso só havia sido observado em fungos que atacam as plantas.

As células fúngicas então atracam diretamente aos músculos, crescem lá e também nos espaços entre elas. Este procedimento é único: não é um único organismo que ataca os animais, mas uma colônia de parasitas.

Supunha-se anteriormente que o fungo só ataca o cérebro de suas vítimas. Embora o parasita se espalhe por todo o corpo de sua vítima, o cérebro permanece intacto. Além disso, é cortado do resto do corpo - o fungo toma o seu lugar.

Veja o vídeo: