sexta-feira, 5 de julho de 2019

NASA descobre enorme estrutura de gelo em Titã que não deveria estar lá

A maior lua de Saturno, Titã, é bem conhecida em todo o mundo. É o segundo maior satélite natural do sistema solar e foi estudado em grande detalhe. No entanto, algo muito grande e bastante óbvio acaba de ser descoberto que não estava lá antes e ninguém tem idéia de como ele chegou lá.

Um Cinto de Gelo Inesperado

Descobriu-se que a lua, Titã, tem um enorme cinturão de gelo perto do equador e os cientistas não conseguem descobrir como chegou lá. 

Titã é uma lua muito fria e assim a maioria da superfície é de gelo, no entanto, a maior parte dessa superfície gelada é coberta de sedimentos orgânicos que constantemente chove do céu. Há uma parte, em particular, que não se encaixa perfeitamente nessa descrição. Há um corredor com cerca de 6,300 km de comprimento ou igual a cerca de 40% da circunferência da lua gélida que parece ser gelo descoberto sem sedimentos.

Muitos dos mundos frios do sistema solar externo, como Titan, terão gelo que atua como rocha. A maior lua de Saturno também tem mares de metano e uma atmosfera espessa cheia de moléculas orgânicas que na verdade tornam extremamente difícil enxergar a superfície. Há apenas alguns comprimentos de onda que podem penetrar nessa barreira e Caitlin Griffith, da Universidade do Arizona, juntamente com seus colegas, usou dados da sonda Cassini para procurar sinais de gelo de água exposta na superfície. A espaçonave usa alguns desses comprimentos de onda capazes de penetrar na neblina.

Junto com o misterioso cinturão de gelo de 6.300 quilômetros, a equipe encontrou uma área particularmente gelada que cerca uma montanha de 500 metros de altura chamada Doom Mons. A montanha recebeu o nome de Mount Doom, de Lord of the Rings. Outra área de composição particularmente gelada foi um poço vizinho com cerca de 1.500 metros de profundidade.

Esta não é a primeira vez que essas áreas foram investigadas por cientistas. Em missões de observação anteriores, essas áreas específicas foram observadas para possíveis sinais de criovulcanismo. O que isto significa é que eles poderiam potencialmente trazer gelo debaixo da superfície. No entanto, o comprimento de 6,300 quilômetros de gelo direto deve ser enterrado sob centenas de metros de sedimento orgânico, mas claramente não é. Então por que não?

O que causou isso?

Ninguém pode dizer com certeza qual é a causa desse estranho cinturão de gelo, mas há poucas teorias. Griffith tem a hipótese de que o que todo mundo está vendo é algo que é um vestígio do passado. Uma época em que Titã era bem diferente. O que há agora não pode explicar por que o cinturão de gelo ocorreu. No entanto, eventos passados ​​podem ser capazes de. O gelo exposto ao longo de uma distância tão grande ao redor da lua poderia ser um sinal da crosta de Titã se deslocando ou tremendo no passado quando era geologicamente ativa.

Além disso, devido à atmosfera nebulosa e espessa, é difícil dizer exatamente onde está o gelo, a espaçonave só pode mostrar que está de fato lá. Para todos Griffith e sua equipe sabem, o gelo pode estar embutido no lado das faces do penhasco, que são expostas pela erosão, ao invés de ser plano no chão, onde a maioria das pessoas esperaria que fosse e onde normalmente é. Griffith acrescentou que é melhor não ter esperanças de patinação no gelo. De qualquer forma, seria uma das piores luas do sistema solar a patinar no gelo devido a toda a gosma que vem da atmosfera que pode ser pegajosa e grudenta, então não seria muito divertido estar lá.

Pode não parecer, mas essa descoberta pode ser bastante significativa. Há muito valor em descobrir mais sobre Titã e seu passado. Os cientistas disseram que se forem capazes de descobrir a distribuição do sedimento e por que não há nenhum neste cinturão de gelo, isso poderia ajudá-los a aprender sobre a superfície de Titã, mas também ajudá-los a aprender sobre a história de sua atmosfera. As moléculas orgânicas na superfície foram uma vez parte da neblina laranja da lua, então seria bom descobrir por que elas começaram a cair no chão e qual é o propósito delas.