terça-feira, 14 de janeiro de 2020

Cientistas encontram vírus antigos nunca antes vistos em uma geleira

Os vírus glaciais são pouco estudados e as mudanças climáticas podem continuar assim.
Há 15.000 anos, um pouco de água congelou no topo do platô tibetano e se tornou parte de uma geleira. 

Enquanto os humanos estavam ocupados domesticando cães , o gelo retinha milhões de organismos microscópicos por polegada quadrada. Muitas das pequenas formas de vida morreram, e seus genomas - a única prova de que eles estavam lá em primeiro lugar - se degradaram lentamente. Então, em 2015, cientistas dos EUA e da China perfuraram 50 metros na geleira para ver o que podiam encontrar.

Cinco anos depois, esses pesquisadores recuperaram evidências de vírus antigos no gelo da geleira, incluindo 28 grupos virais novos na ciência. O estudo que detalha a descoberta foi publicado online na terça-feira.

Registros de micróbios antigos, como os encontrados no gelo das geleiras, dão aos cientistas um vislumbre da história evolutiva e climática da Terra. À medida que nosso planeta passa por mudanças climáticas, esses registros congelados podem informar previsões sobre quais microorganismos sobreviverão e como será o ambiente resultante.

"O gelo das geleiras abriga diversos micróbios, mas os vírus associados e seus impactos nos microbiomas de gelo foram inexplorados", escreveram os autores no artigo. O grupo se recusou a comentar o artigo, pois ainda não foi revisado por pares - "Esta é uma nova e empolgante área de pesquisa para nós", disse o co-autor Lonnie Thompson em um email.

Os vírus encontrados em amostras glaciais conhecidas como núcleos de gelo são especialmente pouco estudados devido à sua pequena dimensão, disse Scott O. Rogers, professor da Bowling Green State University e autor do livro Descongelando Micróbios Antigos: Genomas Emergentes em um Mundo Mais Quente .

"A biomassa é tão baixa que tudo o que você a contamina do lado de fora estará em concentrações muito mais altas do que qualquer coisa no interior do núcleo de gelo", disse Rogers. “As questões de descontaminação são extremamente importantes; caso contrário, você só terá lixo. ”

De acordo com o estudo, não existem procedimentos especiais usados ​​para evitar contaminação ao perfurar, manusear ou transportar núcleos de gelo. Uma das principais características da pesquisa foi conceber e testar um processo de três etapas para remover esses contaminantes da superfície. Em uma sala de -5ºC, os pesquisadores usaram uma serra de fita para raspar 0,5 centímetros da circunferência da seção de gelo cilíndrica. Depois, eles lavaram o gelo duas vezes, primeiro com etanol e depois água.

Os pesquisadores testaram seu protocolo cobrindo as superfícies das seções estéreis do núcleo de gelo com bactérias, vírus e material genético. Em todos os casos, o procedimento removeu com sucesso os contaminantes.

Depois de aplicar o protocolo a dois núcleos de gelo do platô tibetano, os pesquisadores usaram técnicas de microbiologia para registrar as informações genéticas restantes alojadas no gelo da geleira. Eles descobriram informações genéticas pertencentes a 33 grupos diferentes de vírus, 28 dos quais eram completamente novos.

Não é de surpreender que dezenas desses vírus nunca tenham sido vistos antes, disse Chantal Abergel, pesquisadora em virologia ambiental do Centro Nacional Francês de Pesquisa Científica.

"Estamos muito longe de amostrar toda a diversidade de vírus na Terra", disse ela.

Mas os efeitos das mudanças climáticas provocadas pelo homem podem tornar impossível aos cientistas descobrir muitos dos vírus antigos preservados no gelo das geleiras. De acordo com o estudo, temperaturas mais altas estão fazendo com que as geleiras ao redor do mundo encolhem e liberem micróbios e vírus presos por dezenas a centenas de milhares de anos.

“No mínimo, isso poderia levar à perda de arquivos microbianos e virais que poderiam ser diagnósticos e informativos dos regimes climáticos anteriores da Terra; no entanto, na pior das hipóteses, esse derretimento do gelo pode liberar patógenos no ambiente ”, escreveram os autores.

O pior cenário parecia tornar-se realidade em 2016, quando um surto de antraz na Sibéria matou mais de 2.000 renas e hospitalizou 96 pessoas . Os esporos de antraz podem permanecer vivos por anos, e acredita-se que o surto tenha sido causado quando o derretimento do permafrost derreteu uma carcaça de veado de décadas infectada com a bactéria.

Vírus congelados podem causar problemas semelhantes: Abergel e seu marido lideraram uma equipe que reviveu um vírus gigante de 30.000 anos de idade do permafrost , mostrando que ele ainda podia infectar seu alvo, uma ameba unicelular. Ela disse que a reativação de vírus antigos é uma preocupação, mas as pessoas não devem se tornar excessivamente paranóicas, uma vez que os vírus estão "em todo o lugar" e muitos representam um risco mais sério para as bactérias do que os humanos.

Rogers teve uma visão mais terrível. Em um capítulo do Descongelamento de Micróbios Antigos , ele e seu co-autor descreveram os patógenos, perigos e perigos associados à pesquisa no gelo das geleiras.

Eles escreveram: "Os perigos envolvidos no gelo são reais e, com os aumentos no derretimento do gelo em todo o mundo, os riscos da liberação de micróbios patogênicos também estão aumentando".
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