quinta-feira, 23 de maio de 2019

Astrônomos encontraram 18 exoplanetas do tamanho da Terra

Todos os 18 planetas foram completamente perdidos nos dados do Telescópio Espacial Kepler nas pesquisas anteriores.

Um deles é o menor exoplaneta encontrado até hoje, enquanto outro mundo pode ter as condições necessárias para abrigar a vida como a conhecemos.

Um total de 18 planetas do tamanho da Terra foram descobertos além dos confins do nosso sistema solar.

Alguns dos mundos recentemente identificados são tão pequenos que pesquisas anteriores os negligenciaram.

Re-análise de dados

Pesquisadores do Instituto Max Planck de Pesquisa do Sistema Solar (MPS), da Universidade de Göttingen e do Observatório de Sonneberg, reanalisaram parte dos dados do Telescópio Espacial Kepler da NASA com um método novo e mais sensível que eles desenvolveram.

A equipe estima que seu novo método tem o potencial de encontrar mais de 100 exoplanetas extras em todo o conjunto de dados da missão Kepler.

Até agora, mais de 4.000 planetas orbitando estrelas fora do nosso sistema solar foram identificados por especialistas.

Destes chamados exoplanetas, cerca de 96% são significativamente maiores que o nosso planeta, e a maioria deles é comparável em tamanho às dimensões dos gigantes de gás do nosso sistema solar, Netuno ou Júpiter.

No entanto, é provável que essa porcentagem não reflita as condições reais no espaço, já que os planetas alienígenas menores são muito mais difíceis de rastrear do que os grandes.

Além disso, pequenos mundos são alvos fascinantes na busca de planetas potencialmente habitáveis, semelhantes à Terra, fora do sistema solar, revelaram cientistas.

18 exoplanetas
Segundo os astrônomos, os 18 mundos recém-descobertos se enquadram na categoria de mundos semelhantes à Terra.

O menor deles tem apenas 69% do tamanho da Terra; o maior é apenas mais do que o dobro do raio do nosso planeta, os pesquisadores relataram.

No entanto, os especialistas dizem que os mundos recém-descobertos têm outra coisa em comum: todos os 18 planetas perderam completamente os dados do Telescópio Espacial Kepler nas buscas anteriores.

A razão, segundo os astrônomos, é que os algoritmos de busca comuns não eram suficientemente sensíveis.

Em sua busca por mundos distantes, os cientistas freqüentemente usam o chamado método de trânsito para procurar estrelas com gotas de brilho recorrentes periodicamente.

Se uma estrela tem um planeta cujo plano orbital está alinhado com a linha de visão da Terra, o planeta esconde uma pequena fração da luz das estrelas quando passa em frente à estrela uma vez por órbita.

Mas isso nem sempre pode ser o caso.

“Algoritmos de busca padrão tentam identificar quedas súbitas no brilho”, explica o Dr. Rene Heller da MPS, primeiro autor das publicações atuais.

“Na realidade, no entanto, um disco estelar parece um pouco mais escuro na borda do que no centro. Quando um planeta se move na frente de uma estrela, ele bloqueia inicialmente menos a luz das estrelas do que no meio do tempo do trânsito. O escurecimento máximo da estrela ocorre no centro do trânsito pouco antes de a estrela se tornar gradualmente mais brilhante ”, explica o pesquisador.

Planetas maiores geralmente produzem um brilho profundo e claro de suas estrelas hospedeiras, de modo que a variação sutil de brilho da estrela no centro dificilmente desempenha um papel em sua descoberta.

Mas quando se olha para planetas menores, as coisas mudam e são mais desafiadoras. Seu efeito sobre o brilho estelar é tão pequeno que é extremamente difícil distingui-lo das flutuações naturais do brilho da estrela e do ruído que necessariamente vem com qualquer tipo de observação.

A equipe de pesquisadores liderada por Heller conseguiu agora demonstrar que a sensibilidade do método de trânsito pode ser significativamente melhorada se uma curva de luz mais realista for assumida no algoritmo de busca.

"Nosso novo algoritmo ajuda a traçar um quadro mais realista da população de exoplanetas no espaço", resume Michael Hippke, do Observatório de Sonneberg.

"Este método constitui um passo significativo, especialmente na busca de planetas semelhantes à Terra."