domingo, 8 de setembro de 2019

Nova especie: Tarântula azul cintilante é descoberta

A nova espécie de aracnídeo, nativa das florestas tropicais do Sri Lanka, é grande o suficiente para abraçar confortavelmente um donut.

O Sri Lanka é o lar de uma nova espécie de tarântula - e suas fêmeas são confusas, com tons de turquesa e grandes o suficiente para abraçar confortavelmente um donut.

Os cientistas encontraram os aracnídeos dentro de um trecho isolado da floresta tropical do sudoeste , cercado por plantações de chá e borracha. Vivendo em tocas tubulares revestidas de seda, são rápidas e agressivas, capturando insetos infelizes que andam muito perto de suas tocas subterrâneas. Medindo aproximadamente cinco polegadas de ponta a ponta, essas aranhas não são exatamente pequenas, nem são brilhantes manchas azuis particularmente sutis.

De fato, são essas cores azuis sofisticadas que chamaram a atenção do biólogo Ranil Nanayakkara e marcaram as criaturas - agora chamadas Chilobrachys jonitriantisvansicklei - como potencialmente novas para a ciência. ( Leia por que a ciência ainda não consegue explicar algumas tarântulas azuis .)

"Quando os vimos pela primeira vez, eu estava admirada, perdida por palavras", diz Nanayakkara sobre as mulheres enfeitadas. "Os machos", observa ele, "são menores e têm uma cor marrom musgosa".

C. jonitriantisvansicklei é apenas a segunda espécie do gênero Chilobrachys encontrada no Sri Lanka; o primeiro, um aracnídeo marrom monótono chamado C. nitelinus , foi identificado 126 anos atrás. A vizinha Índia é o lar de mais de duas dúzias de espécies de Chilobrachys intimamente relacionadas e, embora muitas sejam quase imperceptivelmente marrons, várias são adornadas de maneira semelhante.

Nanayakkara, um prolífico caçador de aranhas da Universidade de Kelaniya, no Sri Lanka, coletou alguns dos aracnídeos cintilantes em uma expedição em 2015 e passou dois anos fazendo comparações físicas detalhadas entre eles e as espécies conhecidas de Chilobrachys . Ele finalmente concluiu que a aranha era única, como ele e colegas relataram no British Tarantula Society Journal , e nomeou a espécie em homenagem ao doador Joni Triantis Van Sickle.

A descoberta destaca a rica diversidade da vida selvagem do Sri Lanka e quantas espécies de aranhas ainda não foram encontradas.

Embora as aranhas sejam claramente novas no Sri Lanka, especialistas dizem que são necessárias mais pesquisas genéticas para esclarecer a posição da C. jonitriantisvansicklei na árvore genealógica.

"Aceito a espécie como uma boa espécie nova", diz Robert Raven , principal curador de aracnídeos do Queensland Museum, na Austrália. “Mas, como algumas espécies, como C. andersoni, são generalizadas, a possibilidade de que a nova seja uma das espécies indianas nomeadas acabará por ser abordada.” ( Veja mais fotos de tarântulas coloridas ).

O seqüenciamento genético pode confirmar que as aranhas são únicas; a análise também é crucial para entender a evolução das aranhas e planejar estratégias de conservação. Raven observa que em áreas como o Sri Lanka, altos níveis de biodiversidade costumam ser associados a pequenas populações - "e a um número ainda menor de cientistas".

No momento, os cientistas não sabem se C. jonitriantisvansicklei é particularmente raro ou ameaçado, mas outras aranhas do Sri Lanka estão listadas como ameaçadas de extinção.

Um tesouro de aranhas

Não é a primeira vez que Nanayakkara identifica uma tarântula do Sri Lanka que rouba cenas.

Em 2013, ele descreveu uma nova espécie de tarântula maciça que habita árvores, chamada Poecilotheria rajaei. Ornadamente decorada com padrões geométricos entrelaçados e com uma haste que podia alcançar confortavelmente em torno do seu rosto, essa chamada aranha-tigre acabou sendo uma sensação da mídia.

O fato de essas aranhas grandes poderem se esconder à vista, mesmo agora, não é particularmente surpreendente no Sri Lanka, diz Suresh Benjamin, do Instituto Nacional de Estudos Fundamentais do Sri Lanka, que não participou da nova pesquisa. ( Leia sobre uma nova espécie de tarântula de alta altitude .)

Embora o país seja um tesouro da biodiversidade, apenas uma fração de sua riqueza foi estudada de perto desde a independência em 1948, diz Benjamin.

Por exemplo, das 593 espécies de aranhas atualmente identificadas na ilha, 108 foram descritas nas últimas duas décadas. O único guia para as aranhas do Sri Lanka foi publicado há mais de um século, ele acrescenta.

Dado isso, prepare-se para mais aranhas recém-descritas se arrastarem para as notícias.

"O trabalho de campo realizado por nós durante os últimos anos", diz Benjamin, "mostrou a presença de uma fauna de aranhas abundante e inexplorada, vivendo nos fragmentos florestais remanescentes da ilha".